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美的去年收购的德国机器人巨头Kuka,要做个人机器人了

类别:公司新闻   发布时间:2019-04-30 09:09   浏览:

美的去年收购的德国机器人巨头Kuka,要做个人机器人了

【AI世代编者按】身为德国最大工业机器人制造商的Kuka,正在规划一项野心勃勃的计划,准备在美的集团的帮助下进军个人助理机器人领域——美的去年斥资45亿欧元将其收购。

2009年开始担任Kuka CEO的蒂尔-鲁特(Till Reuter)表示,利用美的在消费领域的专长来开发机器人可以帮助用户完成各种家务活。

“美的不从事任何机器人或自动化业务,所以Kuka就是美的的自动化业务。”他说,“他们与消费行业联系紧密,所以我们希望开发消费机器人。”

Kuka最为知名的是应用于特斯拉和保时捷汽车工厂里的橙色机器手臂——如果你看过2002年的《007之择日而亡》,应该已经目睹过它们的真容。但它从未开发过软银Pepper那样的人形机器人,后者是一款“日常伴侣”,目前已经在日本的手机商店里充当购物助手。

美的去年收购的德国机器人巨头Kuka,要做个人机器人了

但鲁特表示,消费领域的发展“远快于”工业领域。他希望拥有诸多家电产品的美的能够融入“德国基因”,并生产家用机器人。

Kuka在工业机器人领域的主要竞争对手是日本发那科(Fanuc)和瑞士ABB。根据国际机器人联合会的统计,随着各大企业纷纷投资自动化技术,2015年的工业机器人销量超过25万台。

消费行业的规模更大。据市场研究公司Tractica测算,像iRobot Roomba扫地机器人以及很多玩具设备那样的消费机器人去年总销量达到1000万台。该公司预计,随着机器人从噱头逐渐变成“几乎拥有无限可能”的设备,消费机器人市场规模将从去年的38亿美元增长到2022年的132亿美元。

鲁特不肯透露Kuka将会开发何种机器人。但Kuka最近几年已经开始扩大产品线,推出了体积更小、移动性更强的cobots,也称“协作机器人”。其中包括iiwa(智能工业化工作助手),其目的是帮助工作人员从事精巧的组装任务。

“我们从这个方向来到消费市场;美的来自其他方向,我们在中间相遇。”Kuka说。

Kuka似乎不太可能生产低端的吸尘和割草机器人,但该公司有意开发个人助理机器人,从事老人护理等工作。Kuka目前正在重新设想这种助理机器人是否需要拥有两个胳膊和一张脸,或者可以采取其他的移动和运行模式。

渗透消费市场需要克服巨大的挑战。西门子和博世等德国公司都曾把他们在机器学习和人工智能领域的专长应用到消费市场时,但均未取得太大成功。迄今为止,德国并没有出现足以对抗谷歌()Home和亚马逊Alexa的产品。

“消费电子在德国基本已死。” 巴克莱分析师詹姆斯斯塔特勒(James Stettler)说。他表示,很难想象Kuka这种高端企业如何进入大众市场,但从美的的角度来看在,这却很有意义。

此举透露出Kuka被美的收购后的新方向,但这家创办于1898年的新公司最初生产照明产品,他们向来擅长改革转型。“除了技术外,这都融入了公司的DNA。我们擅长重塑自我和寻找新的潜力。”鲁特说。

他还表示,Kuka的重点是通过软硬件的整合提升其机器人的智能性,并且准备应对更加广泛的任务。Kuka在最近的报告中提到了动画片《摩登家族》(The Jetsons)里的Rosie女仆机器人。

“这种硬件必须缩小体积,提升感应能力。”鲁特说,“我认为软硬件结合显然是Kuka应有的模式。”

异类领袖

美的去年收购的德国机器人巨头Kuka,要做个人机器人了

Kuka CEO蒂尔-鲁特(Till Reuter)

鲁特是商业领袖中的异类,因为他出任这个职位完全是个意外。在2009年出任Kuka CEO之前,他曾经是一名投资银行家,他当时甚至将这份CEO的工作称作“临时过渡”。

但8年后的今天,他依然在从事这份工作。他那激进而高效的管理风格帮助kuka实现了增长,从一家市值仅为2.5亿欧元、完全依赖汽车行业的公司,发展成为电子、医疗和工业物联网软硬件集成领域的先锋,市值超过40亿欧元。

Kuka的机器人算不上好玩,与《星球大战》里的R2-D2不同,他们的产品都是用金属制作的笨重机械手臂。它们没有眼睛、嘴巴,也看不懂人类的情绪。然而,虽然缺乏人性,但它们却具备极高的精度和效率。

Kuka去年被中国最大的家电公司美的集团收购。此举也为家用机器人领域的合作创造了可能,这个新兴市场有望在未来5年增长3倍多。在今年4月的汉诺威贸易展上,Kuka展示了如何利用精密的机器人倒啤酒。

鲁特早期的CEO生涯并不顺利。他回忆了自己以外接受这一任命后面临的挑战。